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11 décembre 2012 2 11 /12 /décembre /2012 07:00

L'armée anglaise en Afghanistan, 1842

Lieutenant Vincent Eyre

Présenté et annoté par Laurent Schang

Armee-UK-AFG.jpg

Voici, en quelque sorte, la suite chronologique du livre Mission à Kaboul, que nous chroniquions le 19 novembre dernier. Après être entré dans Kaboul en 1839 pour chasser l'émir Dost Mohammed, jugé trop proche des Russes, et installer sur le trône Shah Shujah, plus malléable, les Britanniques sont contraints deux ans plus tard d'abandonner en catastrophe l'Afghanistan devant la révolte générale. Ce livre est constitué par le journal que rédige le lieutenant Eyre, alors qu'il est fait prisonnier, presque à la fin de la terrible retraite. Dans une brève introduction, Laurent Schang brosse le tableau du contexte général : le "Grand jeu" entre Britanniques et Russes du Pakistan au Caucase pendant la première moitié du XIXe siècle. Il termine en rappelant la formule de Wellington, Premier ministre anglais de 1828 à 1830 : "Il est facile d'entrer en Afghanistan. Le problème est d'en ressortir".

Ecrit immédiatement après les événements à partir des observations personnelles de Eyre, complétées sur certains points par les témoignages de quelques uns de ses camarades, le livre décrit longuement les conditions et circonstances préalables à la retraite à l'automne 1841 et la destruction quasi-totale de cette armée britannique en janvier 1842. De nombreuses notes, souvent brèves, apportent au texte original des précisions d'ordre géographique, biographique ou technique. Par ailleurs, il ne s'agit pas d'un texte littéraire : le style de l'auteur est plus proche du rapport militaire que de l'essai. On trouve des faits, des dates, des descriptions précises et, parfois, un jugement de valeur ou un commentaire. Enfin, Eyre précise (au milieu du volume, chap. 7) ses intentions : "Je me suis vu forcé, pour respecter la vérité, de mentionner des faits qui portent atteintes à l'honneur et aux intérêts d'un régiment anglais ... Non, la jalousie ne dirige point ma plume, mais bien plutôt un désir honnête et sincère de venir en aide aux intérêts publics en signalant les écueils contre lesquels notre réputation est venue se briser, les passes d'où notre honneur n'a pu sortir intact, le ssecousses qui ont compromis notre puissance dans l'Inde".

Après avoir décrit le début de la révolte afghane en province et les mouvements qui commencent à agiter Kaboul, il divise son Journal en 10 chapitres, du récit des pertes subies dans la ville elle-même à partir du début des émeutes le 2 novembre 1841, au repli dans l'urgence des différentes colonnes isolées vers la capitale au milieu des embuscades et à la défaite du 23 novembre, qui sonne le glas des espoirs britanniques. Cet échec marque un tournant majeur dans la guerre et le lieutenant Eyre tente d'en tirer les enseignements ("Dans cette triste et désastreuse affaire on ne commit pas moins de six grandes fautes, toutes de nature à étonner le militaire même le moins expérimenté"), en particulier en matière d'emploi des armes. Préparée à partir du début du mois de décembre 1841, l'évacuation de la dernière colonne britannique est sans cesse reportée, du fait des hésitations et de la pusillanimité des chefs, qui tergiversent et tentent de négocier avec les insurgés ("C'est aux autorités supérieures, civiles et militaires, que nos revers doivent être surtout attribués ... La première fois que nous occupâmes ce pays, leur manque de prévoyance et de sagacité fut inouï"). Elle ne commence finalement que le 6 janvier 1842. Un peu moins de 5.000 hommes, suivis par plus de 12.000 porteurs, femmes et enfants ("Leur présence fut, dès le premier mille, un obstacle sérieux à tous nos mouvements, et elle devint véritablement par la suite la principale cause de nos infortunes") et accompagnés par 2.000 animaux de bâts prennent la route de l'est. La colonne s'étire bientôt dangereusement sur une mauvaise piste rendue difficilement praticable par l'hiver et, "avant que l'arrière-garde eût commencé à se mettre en marche, le lieutenant Hardyman, du 5e de cavalerie légère, et cinquante hommes au moins, moururent dans la neige. Une grande quantité de bagages fut abandonnée au départ ; une plus grande encore fut pillée sur la route. Des vingtaines de Cipayes et de valets de camp, épuisés, bordaient le chemin et, dans leur désespoir, s'y laissaient mourir sur la neige". Les vingt dernières pages décrivent la lente et terrible agonie de la colonne, dont il n'arrivera qu'un seul survivant à Jellalabad, premier poste britannique sur la frontière : "Le docteur Brydon échappa miraculeusement, et fut de toute l'armée de Caboul le seul officier qui atteint sain et sauf cette destination".

Un livre qui, à l'heure où les Afghans vont se retrouver entre eux après le repli (dans des conditions certes toutes autres) des contigents internationaux, résonne parfois avec une inquiétante actualité : les conditions de négociation des trêves avec les notables locaux, et de leur non-respect systématique, sont parfaitement décrites...

Bernard Giovanangeli Editeur, Paris, 2012, 173 pages, 18 euros.

ISBN : 978-2-7587-0076-0.

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  • : Guerres et conflits XIXe-XXIe s. se fixe pour objectif d’être à la fois (sans prétendre à une exhaustivité matériellement impossible) un carrefour, un miroir, un espace de discussions. Sans être jamais esclave de la « dictature des commémorations », nous nous efforcerons de traiter le plus largement possible de toutes les campagnes, de tous les théâtres, souvent dans une perspective comparatiste. C’est donc à une approche globale de l’histoire militaire que nous vous invitons.
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Prochaine séance : pour la rentrée de septembre. Le programme complet sera très prochainement mis en ligne.

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Livres

 

doumenc-copie-1.jpgLa Direction des Services automobiles des armées et la motorisation des armées françaises (1914-1918), vues à travers l’action du commandant Doumenc

Lavauzelle, Panazol, 2004.

A partir de ma thèse de doctorat, la première étude d’ensemble sur la motorisation des armées pendant la Première Guerre mondiale, sous l’angle du service automobile du GQG, dans les domaines de l’organisation, de la gestion et de l’emploi, des ‘Taxis de la Marne’ aux offensives de l’automne 1918, en passant par la ‘Voie sacrée’ et la Somme.

 

La mobilisation industrielle, ‘premier front’ de la Grande Guerre ? mobil indus

14/18 Editions, Saint-Cloud, 2005 (préface du professeur Jean-Jacques Becker).

En 302 pages (+ 42 pages d’annexes et de bibliographie), toute l’évolution industrielle de l’intérieur pendant la Première Guerre mondiale. Afin de produire toujours davantage pour les armées en campagne, l’organisation complète de la nation, dans tous les secteurs économiques et industriels. Accompagné de nombreux tableaux de synthèse.

 

colonies-allemandes.jpgLa conquête des colonies allemandes. Naissance et mort d’un rêve impérial

14/18 Editions, Saint-Cloud, 2006 (préface du professeur Jacques Frémeaux).

Au début de la Grande Guerre, l’empire colonial allemand est de création récente. Sans continuité territoriale, les différents territoires ultramarins du Reich sont difficilement défendables. De sa constitution à la fin du XIXe siècle à sa dévolution après le traité de Versailles, toutes les étapes de sa conquête entre 1914 et 1918 (388 pages, + 11 pages d’annexes, 15 pages de bibliographie, index et cartes).

 

 caire damasDu Caire à Damas. Français et Anglais au Proche-Orient (1914-1919)

 14/18 Editions, Saint-Cloud, 2008 (préface du professeur Jean-Charles Jauffret).

Du premier au dernier jour de la Grande Guerre, bien que la priorité soit accordée au front de France, Paris entretient en Orient plusieurs missions qui participent, avec les nombreux contingents britanniques, aux opérations du Sinaï, d’Arabie, de Palestine et de Syrie. Mais, dans ce cadre géographique, les oppositions diplomatiques entre ‘alliés’ sont au moins aussi importantes que les campagnes militaires elles-mêmes.

 

hte silesieHaute-Silésie (1920-1922). Laboratoire des ‘leçons oubliées’ de l’armée française et perceptions nationales

‘Etudes académiques », Riveneuve Editions, Paris, 2009.

Première étude d’ensemble en français sur la question, à partir du volume de mon habilitation à diriger des recherches. Le récit détaillé de la première opération civilo-militaire moderne d’interposition entre des factions en lutte (Allemands et Polonais) conduite par une coalition internationale (France, Grande-Bretagne, Italie), à partir des archives françaises et étrangères et de la presse de l’époque (381 pages + 53 pages d’annexes, index et bibliographie).

 

cdt armee allde Le commandement suprême de l’armée allemande 1914-1916, édition annotée et commentée des souvenirs de guerre du général von Falkenhayn 

14/18 Editions - SOTECA, Saint-Cloud, 2010.

Le texte original de l’édition française de 1921 des mémoires de l’ancien chef d’état-major général allemand, accompagné d’un dispositif complet de notes infrapaginales permettant de situer les lieux, de rappeler la carrière des personnages cités et surtout de comparer ses affirmations avec les documents d’archives et les témoignages des autres acteurs (339 pages + 34 pages d’annexes, cartes et index).

 

chrono commChronologie commentée de la Première Guerre mondiale

Perrin, Paris, 2011.

La Grande Guerre au jour le jour entre juin 1914 et juin 1919, dans tous les domaines (militaire, mais aussi politique, diplomatique, économique, financier, social, culturel) et sur tous les fronts. Environ 15.000 événements sur 607 pages (+ 36 pages de bibliographie et d’index).

 

 Les secrets de la Grande Guerrecouverture secrets

Librairie Vuibert, Paris, 2012.

Un volume grand public permettant, à partir d’une vingtaine de situations personnelles ou d’exemples concrets, de remettre en lumière quelques épisodes peu connus de la Première Guerre mondiale, de la question du « pantalon rouge » en août 1914 à l’acceptation de l’armistice par von Lettow-Vorbeck en Afrique orientale, après la fin des hostilités sur le théâtre ouest-européen.

 

Couverture de l'ouvrage 'Mon commandement en Orient'Mon commandement en Orient, édition annotée et commentée des souvenirs de guerre du général Sarrail

14/18 Editions - SOTECA, Saint-Cloud, 2012

Le texte intégral de l'édition originale, passé au crible des archives publiques, des fonds privés et des témoignages des acteurs. Le récit fait par Sarrail de son temps de commandement à Salonique (1915-1917) apparaît véritablement comme un exemple presque caricatural de mémoires d'autojustification a posteriori

 

 

Coordination et direction d’ouvrages

 

Destins d’exception. Les parrains de promotion de l’Ecole Spéciale Militaire de Saint-Cyr

SHAT, Vincennes, 2002.

Présentation (très largement illustrée, 139 pages) des 58 parrains qui ont donné leur nom à des promotions de Saint-Cyr, entre la promotion « du Prince Impérial » (1857-1858) et la promotion « chef d’escadrons Raffalli » (1998-2001).

 

fflLa France Libre. L’épopée des Français Libres au combat, 1940-1945

SHAT, Vincennes et LBM, Paris, 2004.

Album illustré présentant en 191 pages l’histoire et les parcours (individuels et collectifs) des volontaires de la France Libre pendant la Seconde guerre mondiale.

 

marque courageLa marque du courage

SHD, Vincennes et LBM, Paris, 2005.

Album illustré présentant en 189 pages l’histoire des Croix de Guerre et de la Valeur Militaire, à travers une succession de portraits, de la Première Guerre mondiale à la Bosnie en 1995. L’album comporte en annexe une étude sur la symbolique, les fourragères et la liste des unités d’active décorées.

 

  90e anniversaire de la Croix de guerre90-ANS-CROIX-DE-GUERRE.jpg

SHD, Vincennes, 2006.

Actes de la journée d’études tenue au Musée de l’Armée le 16 novembre 2005. Douze contributions d’officiers historiens et d’universitaires, français et étrangers, de la naissance de la Croix de guerre à sa perception dans la société française, en passant les décorations alliées similaires et ses évolutions ultérieures.

 

france grèceLes relations militaires franco-grecques. De la Restauration à la Seconde guerre mondiale 

SHD,Vincennes, 2007.

Durant cette période, les relations militaires franco-grecques ont été particulièrement intenses, portées à la fois par les sentiments philhellènes qui se développent dans l’hexagone (la France est l’une des ‘Puissances protectrices’ dès la renaissance du pays) et par la volonté de ne pas céder d’influence aux Anglais, aux Allemands ou aux Italiens. La campagne de Morée en 1828, l’intervention en Crète en 1897, les opérations en Russie du Sud  en 1919 constituent quelques uns des onze chapitres de ce volume, complété par un inventaire exhaustif des fonds conservés à Vincennes.

 

verdunLes 300 jours de Verdun

Editions Italiques, Triel-sur-Seine, 2006 (Jean-Pierre Turbergue, Dir.).

Exceptionnel album de 550 pages, très richement illustré, réalisé en partenariat entre les éditions Italiques et le Service historique de la Défense. Toutes les opérations sur le front de Verdun en 1916 au jour le jour.

 

DICO-14-18.jpgDictionnaire de la Grande Guerre

(avec François Cochet), 'Bouquins', R. Laffont, 2008.

Une cinquantaine de contributeurs parmi les meilleurs spécialistes de la Grande Guerre, 1.100 pages, 2.500 entrées : toute la Première Guerre mondiale de A à Z, les hommes, les lieux, les matériels, les opérations, les règlements, les doctrines, etc.

 

fochFerdinand Foch (1851-1929). Apprenez à penser

(avec François Cochet), 14/18 Editions - SOTECA, Saint-Cloud, 2010.

Actes du colloque international tenu à l’Ecole militaire les 6 et 7 novembre 2008. Vingt-quatre communications balayant tous les aspects de la carrière du maréchal Foch, de sa formation à son héritage dans les armées alliées par des historiens, civils et militaires, de neuf nations (461 pages + 16 pages de bibliographie).

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